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Chord Hugo以全世界最強隨身DAC兼耳擴為開發目標


以「創新的技術」為核心價值的英國音響名廠Chord,二十餘年來一向以先進技術、紮實作工備受音響迷肯定。在業界一片以現成DAC晶片來做數類轉換器核心的當下,Chord自己養工程師開發專屬程式、以達到自身嚴苛要求的務實作法,實在不能不讓人感到「揪甘心」;當然,很多人也不會忘記兩年多前那個「傳奇對戰」:無堅不摧的T-55坦克,狠很碾過Chord QBD DAC,而這部器材竟然毫髮無傷,讓鐵齒的德國音響評論員當場認輸,承認Chord老闆宣稱「自家器材即使是坦克也壓不壞」所言不虛(對戰影片請看這裡)。也正因為如此,Chord每每推出新品總予人驚喜之感,以近幾年紅遍年輕市場的Chord Chordette為例,其精巧迷你的外型以及無與倫比的作工,一整套無論就視覺還是聽覺上都是藝術品等級(相關報導請見本站【影音終極百科】專屬頁面)。今年一月份CES大展,Chord又發表了令人矚目的新品,號稱是「全世界最好的隨身DAC兼耳擴」Hugo!

Chord Hugo在今年初的CES大展有多亮眼?它以優異的聲音表現與精緻美觀的外型,輕鬆拿下英國《What Hi-Fi?》雜誌「Sound and Vision Star of CES 2014」大獎。

令人非常意外的是,Chord Hugo這部新作在CES大展之後,Chord總裁John Franks立即帶著它風塵僕僕、展開亞洲巡迴發表,第一站是日本(英文發音、日文字幕專訪影片請見這裡這裡),第二站就是台灣,再來還要往北飛韓國,再南下到香港等地,如此「不合情理」的行程安排,可看出台灣面積雖不大卻頗受原廠重視(而且John Franks來台剛好遇到暴雪侵襲日本、航班大亂,此行確實辛苦)。日前,這場巡迴發表會在Chord台灣總代理雅士音響的台北民生展示中心舉辦,由John Franks親自解說各項設計細節,以下,我們就來一探這部英國名廠的最新心血結晶Chord Hugo有何精彩之處。

 

以神秘感創造驚喜的Chord Hugo發表會

一進入雅士的民生展示中心,Chord Hugo產品立牌就立即吸引眾人目光:上頭清楚地強調它是「世界第一部參考級隨身DAC兼耳擴」、「採用獨家FPGA數類解碼與數位濾波」、「承襲 Chord DAC64優良血脈」、「可兼容PCM最高規格32/384與DSD128/DXD母帶等級音樂檔案」……等特色,讓人光看這些文字就對Chord Hugo充滿期待,到底這部USB DAC兼耳擴有多麼強悍?
本站是最早到達會場的專業媒體,不料一進門卻看到展示架上空空如也,只有漂亮的產品圖片,Hugo實品呢?耳機有了、平板電腦有了,連CD唱盤都有,可是Hugo還是不見蹤影。
再看看這裡,Choral系列與Chordette系列都完整陳列出來了,怎麼就是沒有Hugo?難道代理商要和大家玩躲貓貓遊戲,找到了有賞?
答案揭曉,原來為了突顯Hugo的精美迷你,工作人員們的西裝口袋中都放了一部Hugo,直到發表會正式開始,才同時從口袋中拿出Hugo,秀給現場來賓看,如此以神秘感創造驚喜的手法真是別出心裁!雅士執行副總Kevin唐國中先生為這部亮眼新品,做了相當精彩的開場,讓大家都忍不住「哇~」了出來。
市面上迷你耳擴不少,但比起Chord對Hugo的龐大投資來說,或許只能算是「口袋裡的玩具」。Chord總裁John Franks驕傲地表示,他們可是投資了非常、非常驚人的研發經費,結合Chord多年來研發Hi-End音響的所有Know-How,才做出尺寸迷你卻有參考級水準的Hugo。為什麼要對一個「小東西」下這麼大的賭注?John Franks說因為他們看到音響產業的趨勢發展,人們聆聽音樂的習慣隨生活形態而改變,所以決定把新品開發重點放在「隨身」(Mobile)上;而對於一向標準很高的Chord而言,既然決定要做,當然就要做業界的「第一名」,所以,儘管Hugo體積小到和所投資研發金額看似完全不成比例,傾盡全力的 Chord還是以這個小傢伙為傲:「Hugo就是全世界最好的隨身DAC兼耳擴(Mobile DAC/Headphone amp)。」

出人意表的設計!揭開Chord Hugo的神秘面紗

這段六分多鐘、英語發音的影片,對Chord Hugo做了相當完整的開箱說明,可看出Hugo真的非常小巧精緻、功能性也相當完備。
儘管身材袖珍、體重僅有400公克,但Hugo的外觀同樣有著Chord家族正字標記:以整塊航太級實心鋁合金經CNC電腦控制機具銑切的外殼,不僅強度超高,作工也非常精緻;面板上的小玻璃窗也是Chord獨家特色,所顯示不同顏色代表不同的輸入音源,其右側則是同樣會變色的音量旋鈕。這個音量旋鈕設計得頗富巧思,是先在機箱外殼CNC車出略微內凹的溝槽,再於中間嵌上旋鈕。為什麼這樣費工?不像其他產品直接將音量旋鈕做得略微凸出以方便旋轉?Chord的考量點是如果做得這麼省事,用家把隨身耳擴放在口袋裡就可能會因為摩擦而意外瞬間改變音量,所以Hugo特別採取內凹式設計來避免這種情況發生。
看看這張色彩顯示照片,是不是漂亮的有如彩虹?紅、橙、黃、綠、藍、靛、紫、白,看看瑰麗的色彩就知道輸入音源和音量大小,讓人有點難以想像英國工程師會這麼浪漫、以「彩虹」作為人機介面的發想啊!
其實,不光是輸入音源與音量有「彩虹光譜」顯示,其他像是數位音樂檔案的取樣頻率、電池的電量與「CROSSFEED」模式,也都有多彩的燈號顯示。其中,「取樣頻率」是在頂板左上角的圓孔顯示,音量大小則是在右側透明滾輪出現,透過頂板中央的透明玻璃窗望進去,則有三個LED燈分別顯示「電池電量」、 「輸入訊源」和「CROSSFEED」,以不同的色彩來表示不同的狀況。對了,什麼是「CROSSFEED」呢?這是Chord為Hugo所配備的「音場處理」,一般我們用耳機聆聽音樂,都會覺得聲音來自頭頂上方,但只要將CROSSFEED設定在「I檔」,就會發現音像定位往前上方移動,調整到「II 檔」音像還會更往前,倘若調到最後的「III檔」音像就會移動到前方,近似在音響室裡聆聽兩聲道音響系統一般!
前面提到Hugo對於不同的輸入訊源,會以不同的燈光色彩來顯示,上圖則是各個數位輸入所對應的音訊解析度一覽表。其中,最讓人訝異的是同軸數位輸入竟然可對應到DXD,而光纖數位輸入也可對應DSD 64,其實這都已經超過了Sony及Philips的S/PDIF規範,目前市面上也沒有任何數位音樂訊源的同軸及光纖數位輸出,可以提供上述「超規格」 的數位音訊輸出;不過,John Franks強調Chord Hugo經過儀器實測驗證可支援如此的「超規格數位音訊」,這真是「走在時代前端」的作法。
從Hugo機身這一側看,最右邊是充電用的插頭,中間是兩組USB端子,另外還有數位輸入切換及CROSSFEED等按鍵。特別值得注意的是中間那兩組輸入端子都是Micro USB,它們是特別為Android手機設計的;如果是蘋果手機用戶,則只要加上轉接頭同樣能適用。當然,有人會好奇這兩組Micro USB有何不同,答案是:左側是專給舊款手機用的SD USB,可傳輸16bit/48kHz的標準訊號;右側是給新款手機用的HD USB,可傳輸PCM 32bit/384kHz、DSD128與DXD(最高32bit/352.8kHz)等高解析數位音樂訊號。因此,無論手機新舊、無論音樂檔案規格高低,Chord Hugo都是一體通吃的萬應機種。
Hugo的USB界面可以做到「一體通吃」、對各類型音樂檔案具備極高相容性,是因為Chord對於軟體程式開發非常看重,為此他們還特別高薪聘請一位義大利籍軟體工程師,來撰寫USB界面程式。不僅如此,對於一般只是圖個方便的無線傳輸功能他們也不馬虎,Hugo使用的藍牙無線連接不是普通的規格,而是音質最好的高階A2DP與aptX編碼,且這個可以傳輸高音質的藍牙接收晶片同樣是Chord自行開發,比起一般市面上現成的晶片組性能更好。
自己開發晶片?在一片「成本當道」的音響市場絕對是少數的非主流,卻是Chord多年來對於產品技術的堅持!在近20年前電腦才剛要從8 bit換成16 bit的時代,Chord就致力於使用FPGA可程式化晶片,自己撰寫韌體,開發獨家64 bit數類轉換技術,推出令人難以想像的DAC64(上圖),一舉建立業界技術領先地位。John Franks再三強調,Chord從來不使用市面上買得到的現成DAC晶片,因為那樣既達不到Chord所要求的音質,也無法設計Chord所需要的功能。或許,對於以「創新的技術」為核心價值的Chord來說,被DAC晶片廠商牽著鼻子走、限制自家器材的優越性能發展,大概是他們無法容忍的事吧!

Chord宣稱Hugo承襲Chord DAC64優良血脈,但John Franks笑著說他曾經認真試算過,如果要將用了4個FPGA晶片的DAC64做成隨身DAC,又要有現今Hugo的電池續航力,用家差不多要背負一顆 200磅(約90公斤)以上的電池。哦!那這樣可能只有綠巨人才能拿來做隨身耳擴吧!感謝科技進步,現在的DAC晶片運算速度至少提升了八千倍以上,所以 Chord可利用最新高速FPGA,執行更複雜的數位運算。

Hugo所採用的Xilian Sparten FPGA,是目前用來控制機械手臂之用的最新型製品,不但體積小且耗能低,僅需要0.7V就可以驅動,比起DAC64的FPGA耗電就要8瓦真是少太多了,所以才有辦法改用鋰電池供電。上圖是Choed Hugo的內部照片,左右兩側長條圓筒狀的物件就是高容量的鋰電池。John Franks表示,為讓用家可以使用Hugo聆聽音樂很長時間,整部器材佔重量比最多的就是鋰電池,它們只要充電4小時,就可以連續使用超過10小時。

回頭來看Hugo機身的另一側,最右側的是Toslink光纖數位輸入,旁邊黃色RCA插孔是同軸數位輸入,中央的兩個紅白RCA插孔則是類比音訊輸出,至於耳機插孔則多達三組,包括兩組3.5mm及一組6.3mm規格。
耳機輸出有三組?沒錯,雖然現場展示都是一副耳機配一台Hugo,但實際上它可是少見的「眾樂樂」機種!這部尺寸只比手機大一點的DAC,竟然配備三組耳機輸出,原來這是Chord觀察到年輕人樂於「分享」的文化所做的貼心設計。同時驅動三支耳機還能輕鬆自在?John Franks相當有自信地打包票,他說Hugo的輸出阻抗超低,所以幾乎能驅動市面上所有的耳機,甚至還可以推8歐姆的喇叭!真有這麼神?發表會現場準備 了Sennheiser的各式耳機提供試聽,其中還包括以「難搞」出名的Sennheiser旗艦HD 800(本站於五年前所做的深入特色剖析請見這裡),Chord Hugo推起來還真是面不改色哩!
那麼,真的可以直接推動喇叭嗎?為了印證Hugo的實力絕非吹噓,發表會現場另一區還真的示範以一部Hugo來推動上圖外側的Cabasse落地式喇叭。 怎麼連接呢?將喇叭線連接擴大機的一頭改為同軸RCA端子,直接插到Hugo的類比音訊輸出就可以了。仔細一瞧,右側音響架上的Hugo連外接電源都沒有接哩,也就是直接以內部的鋰電池供電來推動落地式大喇叭,Hugo內部純A類放大電路的驅動力實在太驚人了。
看到這裡,是不是覺得這個有著簡潔外表的小傢伙,真的非常非常「不簡單」呢?事實上,為了讓大家更加認識Hugo,Chord甚至為它專門成立臉書粉絲團專頁,隨時發表最新訊息,有興趣的朋友可前往關注。

同場加映!強調原汁原味英國設計製造的Chord

在發表會的最後,John Franks特別強調,不僅是Hugo,「所有Chord的產品,都是全手工英國製造。」想想,連晶片都要自己開發不買便宜現成的,Chord當然也不會為了節省成本,將產品移往工資低廉的亞洲血汗工廠裡大量生產。為了保證品質,Chord始終堅持所有產品都要在英國倫敦附近的Maidstone梅德斯通工廠、由經驗豐富的技師手工組裝完成(Hand built in Maidstone England),這種對品牌的態度就連知名的英國精品Burberry都做不到。由此看來,儘管Chord Hugo近八萬元台幣的售價相較一般市售耳擴並不便宜,但若以Hi-End級高階DAC視之,具備能通吃所有音樂檔案的超高規格與強悍驅動力的Chord Hugo實在是物超所值,而且它還是百分之百英國製造的優良精品。對音樂重播品質要求極高、想找尋頂尖隨身DAC兼耳擴的人,不妨洽詢雅士音響、體驗樹立業界新典範的Chord Hugo之迷人魅力吧!

 

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